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如果你不知道该对商业太空竞赛持乐观还是悲观态度,想想看:私人太空公司去年获得的风险投资比过去15年的总和还要多。

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这个数据点(以及附带的图表)来自一份报告今年早些时候,专注于收集航空航天业情报的分析咨询公司金牛座集团(Tauri Group)发布了这份报告。它描绘了一幅全面的画面:谁在太空领域的哪些领域下了大赌注。你可能会惊讶地发现,这不是我们经常听到的行业。

大多数登上大众网站头版的太空新闻都是关于火箭的。火箭是性感的,并且解决了可重复使用的问题。该公司确实有潜力通过大幅降低发射成本来开辟近地轨道。

但在太空初创公司的世界里,还有另一个领域不需要那么多的改进。事实上,它已经出现了,投资者疯狂地买进:微型卫星。

这些“微型卫星”重量不到100磅,开发成本为数千美元,而不是数百万美元,并且使用商用技术。

这些“微型卫星”重量不到100磅,开发成本为数千美元,而不是数百万美元,并且使用商用技术。它们可以跟踪天气,提供GPS数据,发射一整包这种微型卫星的成本可以低于六位数。即使在15年前,常规卫星的情况也并非如此。

为了了解微型卫星(也被称为立方体卫星和微型卫星)的市场增长有多快,看看这张抛物线弧图,这是2008年至2015年各类风险投资的分类:

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自2008年以来,涌入私人太空领域的风险投资中,近40%流向了小型卫星制造公司。抛物线弧指向如果不考虑谷歌对SpaceX公司的10亿美元投资,2008年至2015年期间,“微型卫星和微型卫星占投资的63%”。

为什么小卫星这么重要?

随着SpaceX、蓝色起源(Blue Origin)和维珍银河(Virgin Galactic)等公司进一步完善技术,火箭将成为更好的投资,但现在,微型卫星是有价值的。

随着SpaceX、蓝色起源(Blue Origin)和维珍银河(Virgin Galactic)等公司进一步完善技术,火箭将成为更好的投资,但现在,微型卫星是有价值的。

我们现在使用各种大小的卫星来广播媒体,追踪天气,通过GPS导航世界。但传统卫星的数据存在差距,它们功能强大,但覆盖范围有限。成群的小卫星可以更快地提供来自更大覆盖区域的数据。我们在本周的节目中介绍了立方体卫星的制造商Spire,它提供了一个令人难以置信的例子,证明了在国际航运领域使用大量小型卫星(而不是少数大型卫星)具有革命性的潜力。

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尖顶的立方体卫星

传统卫星的覆盖缺口让航运公司及其客户在很长一段运输时间里处于黑暗之中,而Spire表示,其CubeSat网络可以实时跟踪船舶,无论它们在哪里。由于海冰减少,越来越多的公司依赖北极航线,对准确的搜索和救援信息也有了新的需求。同样的,传统卫星在海洋的大部分地区传输信息时会造成巨大的延迟。Spire的网络意味着船只几乎24小时都可以监视它们,这可以极大地减少紧急情况下的响应时间。

该公司的网络还可以用于追踪海上海盗、非法商业捕鱼,并为保险索赔提供验证。

简而言之,立方体卫星能提供不间断、24小时的地理空间数据。

简而言之,立方体卫星能提供不间断、24小时的地理空间数据。这可以帮助各国追踪危险的天气系统,帮助商业行为者保护他们的投资,并帮助民族国家监测威胁。

但他们也有潜力使大气和空间研究民主化通过降低大学研究人员的卫星价格。随着火箭公司降低每磅发射成本,立方体卫星的市场规模将会有多大还很难说。

这就是为什么投资者把所有的钱都投在小型卫星上

除了按行业分类投资之外,Tauri Group还采访了太空领域的投资者,了解他们投资太空市场的原因。支持卫星的理由是很有说服力的:

受访者认为增加的投资机会主要(但不完全)与小型卫星有关,这是由成本下降和新的回报潜力推动的。受访者指出,与“立方体卫星革命”(CubeSat revolution)相关的卫星成本下降,以及“功能强大、价格低廉的商品组件”。卫星系统使用现成的技术和非常小的卫星,很容易和快速制造,为投资者提供了一个非常不同的价值主张。从设计到运营的时间也大大缩短了,这意味着投资者有望更快地看到投资回报。成本的降低使得太空风险投资成为可能。不需要数亿或数十亿美元来部署一个太空系统,开发小型卫星只需几万或数十万美元,而部署完整的系统则需要数千万美元。一家大型风险投资公司的合伙人说,“你现在可以进行试验了。如果你花费3亿美元在一颗卫星上并发射,你必须清楚地知道你在做什么。你不能前瞻性地做事情。你真的不能冒太大的风险。 It is hard to take a risk on completely new technology that is so new that it might not be space-qualified if it costs that much. But if it is cheap to try things out, people are not limited.”

Tauri与许多不把投资小型卫星等同于投资太空工业的人进行了交谈。相反,他们认为这只是又一个潜在回报巨大的科技行业。

如果你想知道为什么围绕小型卫星有这么多的炒作和投资,你需要观看我们关于Spire的视频:

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