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美国农村的宽带网络

领先图像©oxinoxi / Adobe Stock, OlgastreInikova / Adobe Stock, Andrew Brumagen

肖·史密斯的家离白山国家森林不到两英里。在起伏的山峰和深谷的背景下,他那与世隔绝的房子似乎是抵御全球流行病的理想场所。

但是,居住在远离城市地区的地方,因为那里的人口很少,分散开来,有它的挑战。一个持续的挑战是缺乏可靠、良好的互联网-因该流行病而严重恶化。因此,在新的紧迫感和一种自力更生的努力下,曾经电气化的农村社区正在铺设数英里的光纤电缆,为农村社区带来高速互联网。

“互联网对我的生活至关重要,”史密斯说。很多人都没有注意到这一点。但是缓慢的网络问题不仅仅是游戏或者狂看的问题(考虑到网络封锁,这种现象更为普遍)。对许多人来说,互联网可获得性意味着获得医疗保健、与家人联系、谋生,或者——如史密斯所指出的——上学。

美国农村的宽带网络

三明治位于新罕布什尔州的怀特山脉。资料来源:肯·加拉格/维基媒体共享

史密斯是一名高中生物老师,他从春天开始在家远程教学。他的卫星网络是不确定的。只有当天空晴朗,卫星从头顶经过时,它才会起作用。因此,史密斯每天都查看天气,并竭尽全力确保他能教一节课。

他说:“毫无疑问,在像我们这样的农村社区,有很多家庭没有他们需要的互联网。”他补充说,他的一些学生无法完成学业,因为他们的家庭没有足够的互联网。

“我认为,在某个时刻,社区必须说,‘嘿,我们必须先考虑人,再考虑利润。’”

肖史密斯

他说:“从现实的角度来看,每个人都必须拥有它。”但目前还没有一家互联网服务提供商为他的社区提供高速宽带所需的基础设施。

“农村社区每平方英里的人口更少。如果不能从中获利,他们就不想做。虽然我明白这一点,也能理智地理解它,但我认为,在某个时刻,社区必须说,‘嘿,我们必须先考虑人,再考虑利润。’

一个新的重要

早在20世纪30年代,农村社区就建立了美国电力合作社,以创造稳定的电力来源,使他们的生活更加便利。大约十年后,他们增加了电话服务。现在,全国大约有840家这样的合作社,他们中的许多人正在铺设几英里长的光纤电缆,让他们的社区上线。历史上对电力的需求与大萧条时期相似,宽带现在是新的基本服务。

“如果人们以前不知道(COVID-19):宽带现在是必要的,”Conexon创始人兰迪•克林特说。大约5年前,他创办了这家咨询公司,帮助农村的电力合作社使用光纤。

他说,电力合作社已经为农村地区、死胡同和农田提供服务。它们覆盖了全国三分之二的陆地超过200万英里的输电线。这是一个自然的解决方案,他们也提供宽带。

美国农村的宽带网络

维吉尼亚州列克星敦地区的BARC电力合作社为现有的电网安装光纤电缆。资料来源:Preston Keres / USDA / flickr

新罕布什尔电力合作社(New Hampshire Electric Cooperative)就是刚刚进入这一领域的一家。其通讯主管赛斯•惠勒(Seth Wheeler)曾写过一本关于大萧条时期电力合作社的书。当时,农村社区无法说服现有的电力供应商覆盖他们的社区,否则他们会被收取过高的费用。因此,农村社区建立了他们自己的电网。

“他们都是农民,住在偏僻的公路上,没有电力供应。他们聚在一起,成立了合作社,申请贷款,雇人。很快他们就有了几百英里的队伍,他们把左右的成员连接起来。他们的服务需求很大,”他说。

1900万美国人今天没有宽带上网——纽约大都市区的人口,但分布在很远的地方。作为一名顾问,克林特说,他见过全国各地的合作公寓委员会。他亲眼看到,由于大流行,对宽带的需求正在加速增长。在家的孩子们正试图上网完成作业,与家长们争夺有限的网络连接。企业主正在将他们的服务转移到web上。远程医疗正在加速发展。

“我认为美国农村地区的人应该享有与城市居民相同的速度、接入和技术。”

兰迪Klindt

“在过去的三个月里,在那些会议上,我能感觉到董事会的不同。他们现在把它视为必需品,认为这是他们不能再忽视或推迟的事情。”

在过去的五年里,康尼克森已经与200家电力合作社合作。目前,有50个国家正在建设光纤网络。他们已经设法每月安装2500英里的光纤,每月将近1.5万个家庭和企业连接到互联网上。

许多电力合作社需要联邦政府的资金来启动。1935年,罗斯福总统成立了农村电气化管理局(Rural Electrification Administration),并为400多家合作社提供了资金。现在,合作社正在竞标来自冠状病毒援助、救济和经济安全法案(CARES)的联邦资金,以铺设光纤网络,让他们的社区上网。

在密西西比州,利用现有的电力合作项目的宽带新项目呈爆炸式增长。大约18个月前,只有一两家合作公寓这样做。现在,随着《关爱法案》(CARES Act)对宽带的投资,该州有超过15家合作社正在建设光纤网络。其中7个是康尼克森的客户。大多数项目需要数年的时间,但是克林特说,75名工作人员正在进行他们在密西西比州的4个项目,即尽可能快地建造光纤网络,以在年底的最后期限前完工。

他说:“我认为美国农村地区的人应该得到与城市居民相同的速度、接入和技术。”

虽然这些网络将惠及许多没有得到服务的人,但Christopher Mitchell担心其他不平等现象——新网络可能无法惠及农村黑人社区。

美国农村的宽带网络

信贷:Jo-Carroll能源

米切尔在当地自力更生研究所研究农村宽带网络。他注意到,那些为白人社区服务的农村合作社比那些为贫困人口比例更高的黑人社区服务的合作社投资纤维的比例要高。合作公寓需要其大多数成员每月支付50美元或更多的服务费,这可能低于一些城市地区的盈利性公司收取的费用,但在大多数人生活贫困的地方,这个价格仍然太高了。

“我认为这是我们作为一个国家正在应对的问题。他认为,更多的宽带合作、城市和郡县运营的网络,或公共/私人合作关系,可以解决这一需求。

下一个步骤

新罕布什尔电力合作社是位于桑威奇的电力公司,肖·史密斯的社区。将光纤直接连接到他的家中,对远程教师来说将是革命性的。

今年6月,新罕布什尔电力合作社的900名成员向董事会请愿,要求修改电力合作社的使命,将宽带纳入其中。合作社是一个非盈利的,成员控制的合作社。所有花费超过一定数额的钱,和所有重要的决定,必须通过成员的批准。所以,这项提议进行了投票。虽然没有获胜,但合作公寓的通讯总监赛斯·惠勒(Seth Wheeler)说,他听到了他们的信息。

“我们对我们的成员非常敏感,我们想对他们和他们的需要做正确的事情。他还说,由于投票的时间不合适,几乎没有归还的选票。因此,新的选举正在进行中。如果通过,它将给董事会更多的空间来追求宽带的努力。

今年春天,当封锁第一次发生时,“新常态”还没有出现在我们的词汇中,史密斯创造性地用上了互联网。他会开车去一所小学或当地的图书馆,尽可能靠近那里停车,以便接入他们的wifi。但是,到了三月,在车里会变得很冷,很不舒服。即使只是在图书馆外,史密斯也经常与外界失去联系。因此,他总是创建一个备份的课程计划,让学生们可以在网络连接减少的情况下独立完成——使他的工作量加倍。

史密斯知道他需要一个更好的解决方案。新罕布什尔州的冬天很难熬,他的“办公车”也不够舒适。

新罕布什尔州电力合作社的投票将于10月14日结束。惠勒说,如果通过,合作社将在年底前为第一个人联系上。与此同时,今年秋天,当他的网络中断时,史密斯安排了几天使用市中心一家关闭的零售商的地下室。

2020年10月30日更新:新罕布什尔电力投票以88%的优势通过。惠勒说:“工作人员正在挂光纤,我们已经准备好向大约900名会员提供服务。全速前进宽带!”

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