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妇女的健康

Lead Image©Mary Long / Adobe Stock

我第一次找到的网站Celmatix在我的印象中,它包含在为女性提供的大量平庸的医疗资源中。为了接触到它所销售的真正产品,我首先得浏览一组感觉像是Instagram宣传活动的东西:一群象征性的不同类型的女性,对生活感到满意,很漂亮,手里拿着热气腾腾的热饮杯。在这些妇女旁边出现的证词称,一个名为“受精组”的基因小组可以在与不断逼近的生物钟赛跑时让人安心。

但那已经是两年前的事了,对女性健康来说,那已经感觉像是一个不同的时代。现在,Celmatix基本上已经放弃了这种轻松的数字美学,转而采用一种不再与公司一贯坚持的严格医学基础相违背的美学。它目前的网站更依赖于图表和科学术语,如“亚临床因素”。“femtech”是一个包罗万象的术语,用来描述任何一种关注女性健康的技术,包括那些声称能够追踪女性生理状况并对其有益的智能手机应用程序(大多未经测试)。

Celmatix一直专注于研究疾病背后的基因组学,如子宫内膜异位症、多囊卵巢综合征、复发性妊娠丢失和早期绝经,所有这些都会影响生育能力,并导致糖尿病、心脏病、骨质疏松症和几种癌症。Celmatix公司的“受精组”(Fertilome)基因小组是首个此类小组,医生可以用它来评估罹患此类疾病的风险。它在2017年的首次亮相标志着女性精准医疗向前迈出了一小步。

但与此同时,该公司首席执行官兼创始人皮拉耶•贝姆(Piraye Beim)过去一直在努力抓住一股资金流,这种资金流从历史上一直流向女性和她们的医生的严格的生物技术创新。更容易出现的是面向消费者的应用程序,比如Clue和Flo,它们声称可以跟踪女性的月经周期。即使在最好的情况下,研究人员发现那些使用这些应用程序,试图在女性最易受孕的日子计划受孕的人,实际上比那些依赖随机时间的性交的人成功的要少。

Piraye Beim于2009年创立了Celmatix。她曾被《彭博商业》、《快公司》和《财富》杂志报道过,甚至还与23andMe公司合作。Celmatix利用数据来提高妇女的怀孕机会。图片由Celmatix提供。

Piraye Beim于2009年创立了Celmatix。她曾被《彭博商业》、《快公司》和《财富》杂志报道过,甚至还与23andMe公司合作。Celmatix利用数据来提高妇女的怀孕机会。图片由Celmatix提供。

当贝姆在学术界从事胚胎学研究时,她第一次尝到了这种资金失衡的味道——她先是在康奈尔大学攻读博士学位,然后在剑桥大学做博士后。

她说:“我看到我们领域的巨头们不得不缩小他们的实验室,提前退休,或者将工作重点转移到自闭症或癌症上。”“这不是一年级的教授在苦苦挣扎,他们是职业先驱,他们真正建立了试管婴儿技术,却没有资金来做这项工作。”

美国政府是世界上基础科学研究的最大资助者,但像国家卫生研究院这样的机构专注于追踪癌症和心血管疾病等狭义死因的研究。资助妇女健康研究是一个低得多的优先事项,尽管常见的妇女健康疾病,如子宫内膜异位症,可以增加30%的妇女心脏病发作的风险。

“这不是一年级的教授在苦苦挣扎,他们是职业先驱,他们真正建立了试管婴儿技术,却没有资金来做这项工作。”

Piraye Beim, Celmatix首席执行官兼创始人

看到公共资金的不平等,贝姆不再追求她的学术兴趣,于是她把注意力转向了私营部门。

“我以为……对我来说,作为一名企业家,尝试真正影响私营部门的女性健康会更快更有效,最终,这是真的,”她说。“我已经建立了NIH永远不会资助的数据集,与我的领域的顶尖学者合作,并在学术环境中无法实现的规模和规模上做出了发现。”

在开发受精组基因小组一年后,Celmatix与23andMe合作,研究了75000名女性的基因信息,证实了增加女性提前绝经风险的基因变异的发现。

尽管取得了这些成就,贝姆仍然牢牢地扎根于她所在行业的现实。“对于需要发生的事情来说,这只是九牛一毛,”她说。

这家已有10年历史的生物技术公司是这个新兴行业的先驱,这个行业经常被戏称为“femtech”。(贝姆提倡用冗长的“下一代女性健康”来代替,但它并没有流行起来。)

一个经常被引用的估计表明,这个行业将是值得的到2025年达到500亿美元。但在这个用一个可爱的术语定义的领域里,很难弄清楚这意味着什么,这个术语似乎包括任何在任何层面上关注女性健康的科技公司。它把从时期追踪应用到开发基因筛选工具的大型生物技术公司的所有东西都集中在了一起。

比姆觉得自己更像是圣杯这家生物技术初创公司也在从事精准医疗和早期疾病检测,但主要是在癌症领域。Grail公司在没有产品上市的情况下已经筹集了15亿美元,而Celmatix公司已经筹集了8100万美元,其成立两年的基因面板目前正在被世界各地的数十名医生和数百名患者使用。

Beim说:“作为一家资金充足的femtech公司,我们被淘汰了,但我对这个数字并不感到高兴。”

她说,尽管私营部门能让她做一些她知道不这样做就不可能做的工作,但它和国家卫生研究院有同样的资金问题。妇女的健康往往仍然不是一个优先事项,无论是因为妇女的健康对以男性为主的风险投资公司没有那么大的吸引力,还是因为这些公司中为数不多的女性——或为数不多的全女性公司——还没有足够稳固的职位来进行风险投资。任何种类的生物技术公司都比消费品面临更大的财务风险。

女性创始人基金是2013年成立的一个开拓性的全女性基金,其投资的公司主要包括社交和消费产品,比如占星应用程序或剃须刀。该基金与一家名为Maven Clinic的远程医疗公司合作,对女性健康进行了一些研究,但到目前为止似乎避开了生物技术领域。

“我们需要等待,让这些基金的女性投资者成熟成为他们的证券,然后我们才能看到她们能够冒着风险,在更高回报、更高风险的初创公司上押下更大、更可怕的赌注,”贝姆预测道。“我认为这些女性,在目前的条件下,都做出了正确的决定。我不认为他们是在出卖自己的女性同胞。”

与此同时,在看到太多男性投资者对她关于更年期早期等疾病的谈话目光呆滞之后,她找到了一个更明智的方法。她没有让投资者对女性的经历产生共鸣,而是让他们想象这样一个世界:所有男性在中年时经历睾丸完全衰竭——其中一小部分人在大学时经历睾丸衰竭——伴随着潮热、情绪波动和性功能障碍。

“不幸的是,作为一名试图打造女性健康产品的企业家,我的部分旅程融入了一种叙事,在这种叙事中,我必须不断与男性的经历联系起来,并帮助他们理解作为女性经历这些事情是什么感觉。”

Piraye Beim, Celmatix首席执行官兼创始人

她接着问:他们是否想要通过临床有效的基因筛查来得知病情的发展,从而得到正确的诊断,甚至冷冻他们的精子以使将来有可能拥有一个家庭?

“我旅程的一部分作为一个企业家试图建立妇女健康产品,不幸的是,弯曲成一个故事,我必须不断与男性的经验,并帮助他们理解就像经历这些事情,缺省情况下,作为一个女人,“比姆说。“这是令人沮丧的,但你能承受的挫折感是有限的,因为这样你就无法进步。”

在一个仍处于起步阶段(尽管是一个漫长的起步阶段)的行业中,称某人为老手感觉不太合适,但这正是贝姆散发出来的气息。当谈到为什么没有更多像她这样的公司时,她谈到了建立一家资金充足、有科学支持的、真正的femtech公司(不仅仅是一款聪明的应用程序)所面临的障碍,语气温和而轻松。

“现在餐桌上没有女性已经不再合适,2017年甚至2018年都不是这样。”

Piraye Beim, Celmatix首席执行官兼创始人

这是一种精神上的平衡,只提供给那些必须为每一个小成功而奋斗,但仍然坚信需要继续前进的人。在一个被操纵的系统里玩长期游戏并没有让她感到厌倦。事实上,这是我们两年来第三次交谈,她听起来比以往任何时候都更有希望。

“我从2009年就开始这么做了,2019年对我来说感觉不一样,”贝姆说。“我从来没有像现在这样接触过这么多的女性投资者。如今,餐桌上没有女性已经不再合适,2017年甚至2018年都不是这样。如果目前正在挣扎的女性健康公司能在未来两年存活下来,我认为情况将会非常不同。”

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