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一种新型的触觉可穿戴设备:盲人GPS

为盲人创造世界上第一个触觉GPS可不是一件小事,但这家位于布鲁克林的初创公司正在直面挑战。
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一种新型的腕带即将进入可穿戴技术领域——这是第一个为盲人设计的触觉GPS,它可以通过振动引导佩戴者到达目的地。这种辅助装置将使视障人士比以往任何时候都更加独立。

它的早期原型Wayband第一次出现在2017年的纽约马拉松上西蒙Wheatcroft对产品进行测试,成为第一个在没有帮助的情况下完成部分课程的盲人跑步者。

将这款触觉设备推向市场并非易事,但乐队背后的布鲁克林初创公司WearWorks正迎头迎接这一挑战。

盲人用触觉定位系统

直到最近的进展,盲人和视障人士在独立旅行方面的选择有限。许多人使用诸如拐杖或导盲犬寻求帮助。有些则需要专业指导流动培训,这可以帮助他们在日常工作中获得自信,比如在上班的路上穿过繁忙的十字路口。

但这些传统的援助方式有其局限性。例如,手杖可以帮助检测人行道上不平整的裂缝,但它们不能帮助盲人在第一次去的地方找到路。

这就是为盲人设计的可穿戴GPS的原因改变.“路带”有潜力让视障人士过上不那么受残疾限制的生活。有了对周围环境的实时反馈,他们可以更容易地探索城市的新区域,打破常规。

它是如何工作的?在“路带”中,磁力计和罗盘传感器协同工作,提供穿戴者的位置和方向反馈(它们测量地球的磁力,并计算来自北极和南极的超低频信号)。

再配上GPS技术和位置数据开放地图,你有一个响应式导航装置。不过,这一切都与触觉技术的使用密不可分。

触觉可以实现有很多种方式,但振动是最常见的。你可能听说过触觉反馈被用来让聋人活下来音乐.它也被纳入其中新的虚拟现实系统,让用户感觉他们真的在触摸虚拟世界中的物体。

对于WearWorks来说,触觉技术成为了一种升级的独特方式辅助技术针对视障人士。它现在是他们的可穿戴导航设备的关键部件,通过微妙的振动感觉与用户交流。消除对音频的需求意味着即使在拥挤的城市中心,视障人士也可以轻松地找到他们的路。

当一个人带着“路带”走在正确的方向上时,他们不会有任何感觉。然而,如果它们开始偏离轨道,一个小小的震动就能帮助它们回到轨道上。失误越大,振动就越强。这就创造了一个“虚拟走廊”,帮助佩戴者与他们的路径保持一致。

路带的制作

为盲人设计触觉GPS的想法是在2015年诞生的,创始人基思·柯克兰和凯文·刘从他们的盲人朋友马库斯·恩格尔的经历中获得了灵感,恩格尔现在是该公司的顾问。但事实很快证明,获得稳定的资金流是一个障碍。

柯克兰回忆道:“这条路充满了荒谬的挑战。”“但我认为从我的角度来看,人生的道路总是充满挑战的。这就是创业之旅。”

2017年,该公司获得了美国国家科学基金会(National Science Foundation) 25万美元的拨款,这是它的第一个重大突破。Kirkland和Yoo用这笔钱雇佣了一个团队,开发了一个初始原型。

但在拨款用完后,公司经历了18个月的资金短缺,迫使创始人去找兼职来维持生计。对于Kirkland和Yoo来说,这些挑战似乎是无法克服的,他们想知道是不是该辞职了。

“没有钱。没有安全。没有医疗。没什么,”柳解释道。“我们的压力更大了,对彼此也更生气了。我们也很害怕。”但他们决定坚持下去。

柯克兰说:“最终,我们拥有一个非常好的机会。“这是关于给予人们自由、自主和独立。我个人在生活中学到的一件事是,得到你想要的东西的最好方法就是把它送给别人。”

两人开始与视障人士组织建立关系,并与触觉领域的其他人合作,以发现新的可能性。最终,他们赢得了一个重要的投资者,这带来了整个潜在投资者网络与他们一起。

这帮助该公司筹集了50万美元——大约是首批5000个单元所需资金的一半——所有这些都是在全球流行病期间进行的。虽然这种命运的改变对WearWorks来说无疑是好消息,但对盲人社区来说更是意义重大,他们现在可以使用这种改变生活的技术。Wayband今天可以以179美元的折扣预订。

厄斯金·梅尔维尔(Erskine Melville)在试用WearWorks为盲人设计的触觉GPS时表示:“这款设备可以让我一个人去公园。”“它给了我自由。”

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